19.続・執着~均衡~

迂闊だった事には変わりはないが、とんでもない事態となってしまった。
利通はその場で男達に拘束されると、更に奥まったところに建てられた離れへと、有無を言わさず連れて行かれた。

(これから……、どうするつもりだ!!)

こんな都会の一等地に中庭や離れがあるだけでも立派な事だが、その離れというのも蔵や動物小屋といった粗雑な佇まいのものではない。それなりの建造物だ。
本屋敷も去る事ながら、この離れも総木造りで、寂寥とした和の趣がある。
周りを囲む木々といい、昔を匂わす情緒ある様に、思わず『舌切り雀』の逸話に出てくる雅な雀屋敷、もしくは武家屋敷を感じさせられる。

だが、利通のその憶測も、あながち見当外れなものではないのだろう。ここの所有者は、どうやら時代が違えば武士か貴族かといった、由緒正しき出の者であるようだ。

というのも、その家主は茶の湯を嗜むのか、この庵はそうした用途で建てられたもののようだった。そして、これが建てられた時代に、そんな雅な愉しみを持てたお方というのは、やはり庶民とは言い難い。
だから、この庵には、その入り口とは別に居間の上がり口の脇に、ししおどしのついた手洗いが設けられている。家人は、そこから客人を招き入れて、ここでお茶会などを開いていたのに違いない。

もちろん、その居間の向かいには山水を模った日本庭園が造られている。恐らく、中からはその四季折々の景色が良く楽しめる筈だ。
ここの本当の家主である中垣内は遠く離れた地に移ったと聞いているが、本邸宅同様にその庭園に植え込まれた木々にもしっかりと職人の手が入っている。ゆえに、ここでも荒んだ様子は僅かにも感じられなかった。

(その中垣内氏が一任したという人物が……、ここをこのように、しっかりと管理している?!)

そして、その人物こそが、利通をこのような目に遭わせるよう指示したのだろう。
だが、この管理の行き届いた様子を思うに、あの郷田のような話の分からぬ愚か者とは違うように思える。

(だけど、馬鹿じゃないのなら、この敵は手強いかもしれない……)

一概に決め付けるのには早いが、利通はそう確信した。

利通は、両腕を男達にがっちりと抱えられたまま、その離れの敷居を跨ぐ。
庵の中は無駄な陽を遮られて、外以上にひんやりとしていた。だが、それは自然の風情を愉しめるよう間取りが考えられているのだろう。風通しが良く、夏でもクーラーなしで過ごせる程の心地良さだ。
ここでは、都会のヒートアイランドも未だに無縁なのかもしれない。

しかも、玄関口には香炉が置かれ、白檀(ビャクダン)が焚き染められている。男達が無作為に扉を開け放った折りに、上品な芳香が利通の鼻腔まで漂ってきた。
そんな趣のある空間だ。利通を拘束するいかつい男達も、この状況も、とても不釣り合いな事に思えた。

けれども、さすがの男達も、居間に入るのには無作法なままではいかぬのだろう。打って変わり、襖の外から中の者にしっかりと伺いを立ててから、利通を中に運び入れた。

すると、その居間には、更に数人の黒服の男達がいた。
だが、中でも風炉(夏仕様の釜)の前にピンと背筋を伸ばして坐す絽(ロ)の着物姿の男は、他の者達とは一味違っていた。

利通よりも、一回り弱程年長の者なのだろうか? 男としては最も脂の乗る年頃だ。
その男は恵まれた体躯を持っていれば、明らかに他の者とは画するオーラがある。
利通の訪問にも片眉も動かす事無く、尚も優雅に茶の湯なぞを嗜んでいる。威風堂々としたものだ。

(人を手荒に呼び付けておいて………)

とはいえ、茶道を齧った事のない利通には、目に映るものはどれも新鮮だ。
作法などは全く分かりもしないが、茶道具から床の間を飾る様々な調度に至るまで、どれもが夏仕様となっており、見た目からも涼を感じ取れた。

だから、利通が思い描いていた従来の茶の湯のイメージとは、随分と違った。

そう、今のこの時期は、炉に置かれた釜の中からもくもくと湯気立つ気色ではない。
その炉のある場所も、今は正方形の小さな畳が嵌め込まれている。その代り、男が座す前に、金釜を載せた陶器製の風炉が置かれていた。
利通の位置からはこれも炭なのか、電源を取ったものであるかは分かりかねたが、自分から遠く離れて位置する分、涼しげに感じる。




物語は初夏です。

 /  / 続編初回 / 人物紹介(別扉) / 前作『執着』初回 / 総合目次1(最新作~) / 総合目次2(旧作品)

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