22.続・執着~均衡~(絵)

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利通が郷田に襲われた時の詳しい経緯は、侠耶の口から語られる事は結局なかったが、それこそ侠耶の舎弟であるマルをこっそり問い詰めたら、いろいろな事を教えてくれた。
あの時の郷田の最たる動機は侠耶への恨みだったが、彼の率いる組織が睦友会の傘下に納まるためのアピールだった事も、その一つにあると聞かされた。

ゆえに、その窓口として働きかけていたのが、この宇賀神だったというわけなのだろう。

誰にも相手にされぬような郷田の仇を、この男がわざわざ討とうとするとは考えにくい。
だが、郷田の報告によって利通が狙われる事となったのは確かだし、それを突く事で侠耶を弱体化させようとしているのも間違いないだろう。
ならば、下手な事は出来ない。宇賀神の心遣いを無下にして分を悪くするよりも、その要求を呑んだ方が利口だ。

それに、利通にはどうあっても太刀打ち出来ない相手というなら、男が言うように混入物の心配もないだろう。
そんな下手な手を使わなくても、利通などどうとでも出来るのだ。そんな無駄はしない。
それに、この宇賀神は赤子の手を捻るような相手にまで姑息な手を使う程、器の小さき男には思えなかった。

利通は、宇賀神の意に添う覚悟を決めた。

「では、頂戴致します!」

静寂の中、外に設えられたししおどしの規則正しい音が、コトンと鳴り響く。
利通は茶器を手に取ると、2回半回し、潔く口に含む。
いかに作法を知らぬとはいえ、それくらいの知識はある。器を縁内に取り込まなくても、多少文句が間違っていようが、それくらいは御愛嬌だ。無作法な域ではないだろう。

とはいえ、濃茶にしろ薄茶にしろ、抹茶というものは、本来茶菓子を頂いた後に啜るのが筋だ。だから、先にそれらを呑んだのでは、ただただ苦いばかりで、とてもじゃないが美味しくは感じられなかった。これでは、折角の宇賀神のお手前も台無しだ。
途端に、口腔に広がった薄茶の苦味に、利通の眉間に皺が寄る。

(くそっ!)

だが、利通の様子をじっと貫く宇賀神の眼は、一滴も残す事無くあおるようにと主張している。

(ああ、くそっ! 苦いっ!!)

だから、苦かろうが、不味かろうが、最後の一滴まで飲み干さないわけにはいかなかった。

(くそっ、負けるか!! 意地だ! ……男が廃る!)

とはいえ、まったりとしたコクのある濃茶でないだけ、まだマシだ。
利通は尚も器の中身を心してあおり続ける。

そして、懸念していた混入物だが、こんな濃い味の飲み物では一口含んだとしても分からなかった。もちろん、今も判断しかねる。
とはいえ、最初の一口で何の異常も起きなかったのだ。まず、大丈夫だろう。
仮に毒が入っていたのなら、今頃利通は泡を吹いて引っ繰り返っていた筈だ。だから、やはり杞憂だったようだ。

けれども、全部を含み終えた頃には、眉間には深い皺がくっきりと刻まれていた。しかも、それはなかなか緩んでくれそうにもなかった。
宇賀神はそんな利通の様を見て、さも愉快そうに声を立てて笑った。

「お薄(ウス)は、あまりお口には合わなかったとみえる!」
「っ……………」
「正直な反応だ! だが、澄ました顏で、俺の出したものを口にしたのは、褒めてやる。少しくらいは怯むのかと思ったが、大したものだ! ……さすがは、あの錦織のの”女”だな!!」
「っ!!!」

(試されたのか…)

だが、利通は高々侠耶の”女”というだけで、極道者でない。
それなのに、こうして思わぬところで試され、自分の働き如何で、侠耶の顔に知らず知らずの内に泥を塗る。

覚悟していた以上に、“出来る男(侠耶)の女”も楽じゃない!!




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